Ir al contenido principal

La clave para el color de los huevos

Los huevos pueden ser blancos, marrones, verdes, azules, rosas, liso o moteados. Es algo que ya describía Aristóteles en su Historia de los animales. Durante siglos no se supo la razón. Fue un asunto que no empezó a estudiarse hasta finales del siglo XIX pero hasta la década de 1970 no se alcanzó el gran hallazgo. Todo se debía a dos pigmentos distintos producto del grupo hemo de la hemoglobina: uno marrón rojizo, la protoporfirina, y otro verde azulado, la biliverdina. Juntos usaban la blanca cáscara de carbonato cálcico como lienzo para desplegar una gran variedad de colores.

Pero como para toda buena respuesta surge otra pregunta: ¿Cómo puede suceder con tan solo dos pigmentos? Hauber se hizo la misma pregunta. Para ello visitó museos de historia natural y midió los espectros de reflectancia de los huevos de 636 especies distintas de casi todos los órdenes de aves. Con esos datos podían determinar cómo veían las aves a los huevos, ya que esta también pueden percibir la radiación ultravioleta. Desde su punto de vista, los colores percibidos eran menos diversos que los de las plumas.
Huevo de halcón peregrino
Para responder a la pregunta planteada antes, usaron un modelo por ordenador para mezclar los colores de los pigmentos presentes de manera que pudiera producir el espectro de color que muestran los huevos. Para esta tarea necesitaban comenzar con dos muestras donde solo estuviera presente un pigmento y otra donde estuvieran ausentes. Las primeras dos muestras eran de un mirlo primavera (Turdus migratorius) y un halcón peregrino (Falco peregrinus), de color azul y marrón, respectivamente. La tercera muestra era de un fulmar boreal (Fulmarus glacialis), de color blanco. Al mezclar el blanco con distintos niveles de ambos pigmentos, se observó todo el abanico de colores y patrones.
Huevo de mirlo primavera
Ahora, una vez más surge una nueva pregunta. ¿Por qué o para qué? Hay distintas explicaciones. En el siglo XIX se defendían dos hipótesis: la protección del embrión de la radiación peligrosa o como camuflaje. La primera fue la que cosechó más aceptación. A diferencia de los reptiles, cuyos huevos suelen ser blancos, las aves no entierran sus huevos, estando en contacto con los padres y con la luz solar. Los talégalos (Megapodiidae) son una excepción, ya que los entierra en la cálida tierra volcánica. Sin embargo, para el resto de las aves, la luz les llega con intensidades variables según su hábitat natural y, además, los periodos de incubación no son los mismos, aumentando la exposición con el tiempo, por lo que la coloración sería una protección para evitar las mutaciones.

Podría parecer que aquí se acaba todo, pero una vez más provocó más dudas y, con ello, más hipótesis:

  1. La primera es la hipótesis de la termorregulación, en la que, como su propio nombre indica, se regularía la temperatura del interior del huevo. Esto se debe a que la calcita no bloquea los rayos UV-B que son letales para el embrión. A diferencia de los huevos marrones, que son los que los bloquean más eficazmente. Esta es una protección vital especialmente cuando el grosor de la cáscara es muy fino. 
  2. La hipótesis de la radiación UV-B es independiente de la anterior. No se centra en el aumento de la temperatura, sino el daño que puede hacer al ADN.
  3. La hipótesis de la fotoaceleración indica que la exposición a luz incandescente o fluorescente acelera el desarrollo embrionario. Esto permitiría que los últimos huevos, que normalmente son más claros, no permanezcan más tiempo en el nido que los primeros. Al no estar demasiado tiempo, se evita ser presa de un depredador ovívoro. Esta es una amenaza que sufren con más frecuencia los huevos verdes azulados. Por otra parte, la intensidad del color puede variar según la época, siendo más clara en temporadas lluviosas, cuando se recibe menos luz.
  4. La hipótesis de la asimetría funcional y lateralización, aquellos aves que eclosionan de huevos que han estados expuestos a la luz muestran lateralización (si no sabes lo que es, determina si se es diestro o zurdo, aunque no está restringido a las manos) y realizan mejor algunas tareas. Aunque esta hipótesis solo se ha estudiado con huevos blancos y marrones de gallina.
  5. La hipótesis de los ritmos circadianos dice que el color del huevo influye en la luz que recibe para instaurar los ritmos circadianos.
  6. La reparación del ADN por foto-reactivación añade que la luz UV-A es vital en la reparación del ADN dañado por la radiación UV-B. Como en hipótesis anteriores, la coloración serviría de filtro para los UV-B.
  7. Por último, la hipótesis de la defensa microbiana propone que la pigmentación permite regular la exposición a ultravioletas que matan a bacterias y hongos, controlan la actividad antimicrobiana fotodinámica y mantienen la cáscara seca y a temperatura constante.

A estas se le podrían sumar hipótesis adicionales que ya no dependen de la acción de la luz sobre el huevo, sino del comportamiento de los individuos adultos respecto a su tonalidad. El color podría servir como señal para determinar la salud de la hembra. Por ejemplo, en las hembras jóvenes, especialmente en aquellas que ponen huevos verdes o azules, el color de sus huevos son más oscuros que en las hembras mayores. Además, se ha observado que los machos los observan durante el periodo de anidación.

En general, el color del huevo viene determinado genéticamente, dando lugar a ligeras variaciones. La presencia de una pigmentación u otra, así como otras características del huevo, probablemente haya servido para adaptarse al medio y favorecer el desarrollo del embrión y la eclosión del mayor número de crías.

Fuentes:

Comentarios

Lo más popular de la semana

¿Existieron los cinturones de castidad medievales?

Quizás no haya periodo de la historia con más mitos popularmente aceptados que la Edad Media. Las creencias sobre la forma de la Tierra, la higiene personal, los métodos de tortura, la cultura, el origen de la peste negra y la visión del sexo en esta época están popularmente difundidas y además limitadas a la Europa cristiana. Son ese tipo de datos cuya veracidad no cuestionamos porque no afectan nuestra vida diaria. Entre esos elementos que aceptamos como típico de la Edad Media está el cinturón de castidad.
¿Qué es un cinturón de castidad? El cinturón de castidad era una prenda que impedía al usuario masturbarse o copular y que tenía una cerradura cuya llave poseía otro usuario. Supuestamente inventada por Francesco II da Carrara, duque de Padua, se dice que fue ejecutado por colocar estos instrumentos en las mujeres bajo su dominio. También se le atribuye a Semíramis. El cinturón de castidad recibió nombres como "cerraduras venecianas", "cerraduras de Bérgamo",…

La moda victoriana de andar con cojera

Las modas son hábitos estúpidos normalizados. Ha sido así ahora y lo ha sido siempre. Si en Francia una fístula anal marcó tendencia y se popularizó un pararrayos en la cabeza, la Inglaterra victoriana no se quedaba atrás, ya que puso de moda la cojera.

Con la boda de Alberto Eduardo, príncipe de Gales, con Alejandra de Dinamarca, esta se ganó la popularidad del pueblo. Su manera de vestir era copiada inmediatamente, como sus cuellos altos y gargantillas que solía usar para ocultar una cicatriz en el cuello, producto probablemente de una operación durante su infancia. Cuando una fiebre reumática la dejó con una evidente cojera en 1867, las mujeres adineradas también comenzaron a imitarla.

Al principio tan solo usaban zapatos de distinto tamaño para reproducir su marcha, pero los astutos zapateros se olieron el negocio. De esta manera comenzaron a vender pares de zapatos con tacones que no coincidían en tamaño.

La moda provocaba sorpresa, como decía el North British Mail en 1869:
Se h…

La fístula anal real que marcó tendencia

En 1686, el rey francés Luis XIV tenía un bulto tan doloroso en el trasero que no podía ni sentarse. El bulto que le encontraron el 15 de enero se convirtió en un absceso el 18 de febrero. El 2 de mayo ya era una fistula. Gracias a sus documentos médicos, sus suplicios para defecar pasaron a la historia. El fracaso de los cuatro enemas diarios y las aplicaciones de lociones le obligaron a buscar a un cirujano: Charles-François Felix.

¿Realmente dura 30 minutos el orgasmo de un cerdo?

Si llevas el suficiente tiempo en internet, seguro que has oído que los cerdos disfrutan de orgasmos de 30 minutos. Aquí mismo se mencionó un par de veces hace una década y estoy seguro que el dato es mucho más antiguo. Antes que nada, debes saber que si esto fuera Cazadores de mitos, le estamparíamos el cartel de posible.

La dificultad para responder a la pregunta radica en que desconocemos qué sienten los cerdos cuando copulan, por lo que no sabemos si sienten el orgasmo. Lo que sí sabemos es que la eyaculación en cerdos macho de alto rendimiento obtenida mediante estimulación manual usando guantes es de 6,3 minutos de media, con un mínimo de 2 minutos y un máximo de 31. También variaba mucho el volumen eyaculado, con una media de 251 mL con extremos de 40 a 500 mL. Mientras eyacula, el estimulador debe permanecer hasta que el animal finalice o se volverá agresivo. Incluso en condiciones normales con una pareja de cerdos, la copulación dura de media entre 5 a 6 minutos, con extremo…

¿Pueden los ojos cambiar de color?

Es ampliamente conocido que los bebés suelen nacer rubios y con los ojos azules debido a que aún no poseen el pigmento que les da el color. Cuando producen melanina los ojos y el pelo se oscurecen. Esto cambio suele producirse en niños blancos que no sean rubios ni tengas ojos azules. Lo que no es tan conocido es que el color de los ojos no es fijo.

Puede ser que conozcas algún caso. Puede que, al haber pasado en un lapso de tiempo tan largo, ni te fijaras o pensaras que es una percepción tuya, pero es real. Las causas pueden ser el envejecimiento normal, una enfermedad o un medicamento, como el latanoprost. La enfermedad puede ser una  ciclitis heterocrómica de Fuchs (CHF), el síndrome de Claude-Bernard-Horner o un glaucoma pigmentario, entre otros.

101 curiosidades sobre las cucarachas

1. Una estirpe de rancio abolengo. Los fósiles más antiguos de cucarachas datan del Carbonífero inferior (hace 360-310 millones de años). Eran tan abundantes en este período que a menudo se le conoce como la Edad de las cucarachas.

2. La diversidad de las cucarachas. Se conocen unas 3.500 especies de cucarachas (aunque hay otras fuentes que hablan de 3.700 o incluso 5.000 especies), agrupadas en 6 familias (blátidos, blatélidos, blabéridos, polifágidos, criptocércidos y nocticólidos). Sólo 40 habitan en las casas.
3. El increíble grupo cambiante. Antiguamente, las cucarachas (blatoideos o blatarios) estuvieron incluidas en el orden de los ortópteros, junto con los grillos y los saltamontes, aunque ahora pertenecen a un orden diferente, dictiópteros, que comparten —como suborden— con las mantis religiosas y, según algunas clasificaciones, las termitas. Otras clasificaciones consideran a los dictiópteros como un superorden y a los blatoideos como un orden. A pesar de ello, en la RAE no…

¿Por qué los gatos tienen 7 o 9 vidas?

A veces los gatos son un misterio. Se dice que los gatos tienen siete vidas, pero en otros países tienen nueve. En principio parece seguir la típica tendencia por la que todo es mejor en otros países y hasta los gatos duran más. Es normal que nos liemos, si nos angustiamos buscándole tres patas. Pero, ¿de dónde viene sus múltiples vidas?